“Elaborar un vino es como hacer una película”

Juan Carlos Sancha es un científico con los pies en la viña, doctor en Viticultura y Enología, que sabe valorar y cantar, como se merecen, los viñedos plantados por los viejos agricultores de hace 113 años…

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MIRADA de Juan Carlos Sancha, tan viticultor como profesor en la Universidad de La Rioja.

… abuelos, bisabuelos y tatarabuelos, aquellos viticultores nacidos en 1880 que no fueron ni a la escuela ni a la universidad, pero que tuvieron un gran sentido común.

Profesor-Paisaje

DIRECTOR de la ‘película’… para que clases y conferencias tengan argumento y mayor calado.

A sus 55 años, Sancha ha ofrecido más de MIL conferencias por todo el mundo, incluida China y Estados Unidos. Tan viticultor como doctor en la materia, es de los que hace sonar la música conociendo la partitura, incluso creándola.

La conversación que el Blog ha mantenido con él es una entrevista que con seguridad leerán con agrado los profesionales del sector del vino y el viñedo. Con la crítica positiva y cariñosa, para unos. Con el reconocimiento y el homenaje, para los demás.

Profesor de Enología en la Universidad de La Rioja, el viticultor Juan Carlos Sancha ha sido premiado por las Grandes Capitales del Vino por “un proyecto personal e innovador”, en el que la niña de sus ojos es la recuperación de viñas centenarias que son en Rioja un reservorio de variabilidad genética.

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JUAN Carlos recoge con su esposa Marian Nalda el premio de las Grandes Capitales del Vino.

 “La Viticultura no puede ser la hermana pobre de la Enología”

Dice de sí mismo que en su día fue “un mercenario que trabajó para 13 bodegas por toda la geografía española, incluido Chile”, habiendo plantado viña de norte a sur de la península en 800 hectáreas de extensión, pero el profesor y viticultor regresó ya hace tiempo a sus orígenes, a su pueblo Baños de Río Tobía, a la DO Rioja, para intentar situar sus garnachas en la élite de los grandes vinos de nuestro país.

Baños de Río Tobía, en el Alto del Najerilla, está a 40 kilómetros de Haro, 34 de Logroño y 28 de Elciego. Desde allí nos contempla sabiendo lo que acontece en unos y otros lugares de la DO Rioja, mirando con detenimiento lo esencial, lo que nos distinguirá de otros, los que hará más grande la viticultura, y por ende los vinos, a los que quiere visualizar en las mejores mesas del mundo.

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EL VITICULTOR en su Vendimia.

“Los viñedos son la esencia de la calidad, no las barricas”

.- ¿Cuál es ese ‘proyecto personal e innovador’ del que habla la nota de prensa de las Grandes Capitales del Vino, que te han premiado por llevarlo a cabo?

Dos han sido los proyectos a los que nos hemos entregado. Por una parte el proyecto Ad Libitum (placer, en latín), que arrancó en 1988 a contracorriente desde la propia Universidad de La Rioja. Cuando estaba de moda plantar variedades internacionales (Carbernet Sauvignon, Merlot, Chardonnay, etc.), nosotros buscamos las variedades propias que ya existían aquí en las viñas viejas de Rioja, que estaban desapareciendo.

.- ¿Qué rescatasteis con aquel trabajo?

Veintisiete variedades de vid que las hemos elaborado en la Universidad durante veinte años, apenas cuatro litros por variedad. Hoy yo comercializo personalmente cuatro de esas variedades: un Tempranillo blanco, una Maturana blanca, una Maturana tinta y el único vino que hay de Monastel en el mundo. El proyecto Ad Libitum da a conocer estas variedades históricas que han estado a punto de desaparecer.

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CON las nuevas variedades, y con sus compañeros de Facultad, en la Universidad de La Rioja.

.- El otro proyecto que desarrolláis es el proyecto “Peña del Gato”.

Es un proyecto de recuperación de viñedos centenarios que tienen ya cien o más años. Desgraciadamente se han estado dando ayudas públicas para arrancar estas viñas viejas maravillosas y colocar espalderas por goteo y algún clon de Tempranillo.

Nosotros hemos comprado viñas que estaban medio abandonadas, la hemos cultivado, y comercializamos nueve vinos “Peña del Gato” de nueve viñedos diferentes, algunos de ellos elaborados de forma natural, sin sulfitos añadidos, todos ecológicos, y uno de ellos en tinaja de barro.

.- Tenéis también un viñedo singular, la nueva certificación de calidad en los vinos de Rioja.

Hacer un vino, aunque suene presuntuoso, es como hacer una película. En una película hay actores principales y secundarios. Rioja, y el resto de las DO que han copiado a Rioja, ha conseguido convertir a la madera (por la barrica), que es un actor secundario, en el actor principal de la calidad de los vinos de Rioja.

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CON el resultado de sus dos proyectos transformados en vino.

Hay quien piensa que un vino tiene más calidad dependiendo del tiempo que pase en la barrica, pero yo creo que eso no es así. Lo importante no es el tiempo que el vino pase dentro de la madera, sino la uva, el terroir, ese suelo y el microclima que da a las uvas unas características especiales.

.- Veo que tu idea de fondo es algo así como… dejar a tus hijos viñas que heredasteis de vuestros abuelos y bisabuelos.

No hay nada más sostenible que eso. La vida media de una viña en Rioja es aproximadamente de unos 25 o 30 años, pero lo sostenible es que dure cien años, porque entonces dejaremos de arrancarlas tres veces.

.-¿Cuál de todos estos proyectos es la “niña de tus ojos”?

Soy científico, y como tal mi proyecto estrella es mi tesis doctoral, es decir la recuperación de variedades autóctonas minoritarias… Sin embargo al proyecto que más cariño le tengo es a la recuperación de estas viñas centenarias que forman parte de nuestra historia y que son un reservorio de variabilidad genética que hay que intentar preservar.

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EL amigo Miguel Mato, de San Vicente, labra con la mula su viñedo singular “Cerro la Isa”.

.- Son viñas que fueron plantadas nada más superarse la filoxera.

La filoxera destruyó prácticamente todo el viñedo en Rioja y la península ibérica. Estas viñas son de las primeras que se reconstruyeron. Van desde 1906 hasta 1917. Son las que estamos recuperando. Tienen entre 102 y 113 años.

“Los Viñedos son la esencia”

.- Nos estás diciendo claramente que estás comercializando vino de viñas centenarias, ¿verdad?

Eso es. Hemos hecho también un octógono mirador (como se puede ver en la foto anterior) para acercar a nuestros importadores, a nuestros distribuidores y a quienes nos visitan, para que vean estos viñedos.

En Rioja enseñamos demasiados depósitos y barricas, pero tenemos que enseñar la esencia de nuestra calidad, que son los viñedos.

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“TENEMOS que enseñar la esencia de nuestra calidad, que son los viñedos”.

.- Doctor en Enología, ¿qué tal vino se elabora con estas viñas centenarias?

Las abuelas siempre han dicho que “de gallina vieja se hace un buen caldo”. A mis alumnos en la universidad se lo digo con una frase contundente: yo habré plantado más de 800 hectáreas de viña profesional, desde el sur de España hasta el norte, incluido Chile.

Pues bien, yo no he conseguido hacer en las viñas que yo he plantado las uvas que de forma natural se hacen en estos viñedos centenarios.

.- Fíjate lo que dices.

Así de claro. Mi bisabuelo, mi abuelo y la inmensa mayoría de los viticultores no fueron a la universidad, pero aplicaron el sentido común, plantando viñas en aquellos suelos pobres, poco fértiles, donde no se podía plantar otro cultivo. Y de ahí se obtienen las grandes uvas de Rioja.

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APRIL, una de sus alumnas norteamericanas que hizo las prácticas en su bodega.

.- ¿Qué variedades de uva plantaron aquellos en los viñedos centenarios de hace 113 años?

La mayoría de las viñas posee entre 8 y 10 variedades, con una mezcla de tinto y blanco. La mayoritaria en el Alto Najerilla, que es donde he nacido y tengo instalada la bodega y las viñas, es la Garnacha. Y luego hay mezcla de otras variedades, entre ellas blanco fundamentalmente. Por eso hacemos vino de dos viñedos singulares, uno de tinto y otro de blanco.

.- ¿Cómo dices que se llaman esos vinos?

Tenemos el proyecto “Peña el Gato”, y el viñedo singular del “Cerro la Isa”. Cerro la Isa no sabemos de dónde viene. Peña el Gato sí, porque le pregunté a los abuelos del pueblo. Me dijeron que le llamaban así porque aquí no subían ni los gatos.

.- Tu pueblo, Baños de Río Tobía, es más conocido por los jamones…

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LOS más de 40 festivales del chorizo de Baños de Río Tobía lo dejan claro…

Sí, es más conocido por los jamones y los chorizos que por el vino, pero gracias a eso se han salvado los viñedos centenarios que no eran rentables, y que la gente los mantenía para hacerse un vino para casa.

.- ¿Tienen tus vinos algo que envidiar a los vinos de las bodegas centenarias de Haro?

Siempre respeto los grandes vinos de Haro, de San Vicente de la Sonsierra o de Laguardia. A mí me toca enorgullecerme de haber hecho lo que he hecho en mi pueblo y lo importante en este caso es poner en valor el sitio en el que has nacido.

He sido un mercenario que ha trabajado en 13 bodegas por toda la geografía española, incluido Chile, y sin embargo me apetecía hacer algo en mi pueblo. He conseguido con orgullo poner el nombre de Baños de Río Tobía en la élite de los grandes vinos de nuestro país.

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SUS alumnos asisten a una de sus clases prácticas en la viña.

.- ¿Qué le da el profesor universitario, doctor en Viticultura que eres, al viticultor que también eres… y al revés?

Son sinergias muy interesantes. Muchas veces nos tachan a los profesores de teóricos, y yo les enseño con mi ejemplo un camino a seguir, que no quiere decir que el mío sea el mejor, sino un camino más.

Por otra parte, no podría entender lo que he hecho sin las aportaciones de la ciencia y la universidad. Hay que piensa que las universidades son una burbuja de cristal, pero la universidad ha contribuido a hacer algo innovador, abriendo un camino a todos los vinos de Rioja.

Premio a un vitivinicultor que elabora 54.000 botellas de vino

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PARTE de la Foto Familia de los premiados (Juan Carlos Sancha es el tercero por la izq.)

.- ¿Por qué te has alegrado de recibir este premio?

Los vinos que elaboro son para compartir, no para competir, pero la verdad es que es una buena noticia recibir un galardón como el de las Grandes Capitales del Vino, pero por tener este premio no soy mejor. No obstante el reconocimiento nos ayuda a seguir por ese camino de la sostenibilidad, la agricultura ecológica y los vinos naturales.

.- ¿Es difícil ser un pionero?

El mundo del vino es tremendamente competitivo. En Rioja estamos 800 bodegas elaboradoras, de las que 600 embotellamos vinos. Y en todo el Estado habrá unas 4.500 bodegas.

Es difícil ser innovador, pero se pueden hacer cosas nuevas, como lo están demostrando muchas bodegas que abrimos caminos para ser competitivos en precio, lo que es difícil para una bodega pequeña como la mía (de cinco personas fijas) que saca al año 54.000 botellas, de un total de 12,5 hectaréas. Una persona al final por cada 10.000 botellas.

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JUNTO a su bodega, con uno de sus clientes.

.- Las comparaciones con las grandes bodegas es impensable…

Existe una bodega en Rioja que saca al mercado 32 millones de botellas, y tiene 34 trabajadores fijos. Es decir, una persona por cada millón de botellas. Mientras nosotros, como te he dicho, tenemos una persona por cada 10.000 botellas. Lo que sí podemos conseguir es ser competitivos en originalidad y en hacer vinos distintos.

.- ¿Te sigue acompañando tu espíritu pionero en 2019?

Lo sigo teniendo… Nosotros hoy seguimos haciendo cosas nuevas.

.- ¿Qué tienes en mente para el futuro?

Con las variedades minoritarias empezamos en 1988 y se aprobaron por el Consejo Regulador en 2008, veinte años después. Aún hay variedades que se pueden recuperar, variedades que aún tienen algo que decir a los mercados.

Garnacha-Najerilla

SANCHA con la Garnacha del Alto del Najarilla.

.- ¿Compráis uvas?

Sí, de algunas viñas viejas de viticultores, porque hago una colección de Garnachas… Los enólogos somos muy dados a apropiarnos en seguida de todo, pero yo comercializo los vinos con el nombre del viticultor que ha mantenido ese viñedo a lo largo de los años.

.- Por ejemplo…

A Manolo López, Fernando Martínez de Toda, Rubén Liquete, etc. Y pongo el nombre en la etiqueta. El vino es “Peña del Gato”, pero después pone “terroir Fernando Martínez de Toda”, o “terroir Manolo López”, etc.

.- ¿Qué edad tienen esos señores?

Desde cincuenta y tantos hasta 80 años de edad.

Conferencia-China

EN una de sus más de 1000 conferencias -en este caso en China-, de 100 minutos de duración.

Contemplar Rioja Alavesa desde el Alto del Najerilla

.- ¿Cómo se ve Rioja Alavesa desde Baños de Río Tobía?

Hay cosas en las que soy optimista. Creo que se van a resolver. Sinceramente digo que ahora tenemos motivos de diferenciación dentro de todo Rioja, y creo que ha sido el paraguas histórico que a todos nos ha arropado. Espero y deseo que todos se mantengan dentro de Rioja, pero cada uno defendiendo su zona, como hacen en Rioja Alavesa, o los vinos de pueblo de Labastida, Laguardia, los vinos de pueblo de Lanciego, o los viñedos singulares. Antes no había camino para diferenciarnos, pero ahora creo que sí lo hay.

.- ¿Tú cómo defiendes lo tuyo?

Con mucho entusiasmo, como ves. En la vida para defender las cosas hay que tener ilusión por ellas. Con ilusión se pueden hacer cosas como yo he demostrado.

Ultimo-Vinedo

DEFENDER lo tuyo, “como hacen en Rioja Alavesa”. 

.- ¿Qué edad tenías cuando empezaste con la recuperación de las variedades autóctonas minoritarias?

Tenía 22 años, y ahora tengo 55. Desde entonces he aprendido mucho, curiosamente yo que soy de formación científica, y soy ingeniero, enólogo y doctor, sin embargo he aprendido a acercarme más a la tierra, al viñedo, y a interpretar y a valorar más los viñedos que plantaron nuestros abuelos.

.- ¿Qué haces en la Universidad de La Rioja?

Dirijo el módulo de Enología del Master, donde tengo 35 alumnos.

.- ¿Cómo vienen las nuevas generaciones?

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EL VITIVINICULTOR junto a algunas de sus vinos.

Situar los blancos de Rioja en las mejores mesas del mundo

Hay muchos que vienen de China, de Argentina, de Suecia y de Estados Unidos a estudiar aquí, lo cual es muy positivo. Nunca hemos tenido gente tan bien formada como ahora. Hay siete facultades de Enología en España, y concretamente la de La Rioja es puntera en nuestro país.

.- Vienen del mundo, donde hay grandes vinos.

Los hay, pero Rioja ha hecho un camino muy importante con los tintos. Ese camino no lo hemos recorrido igual con los blancos, donde tenemos todavía mucho por hacer. Ahí es donde tenemos que investigar más, para poner los blancos de Rioja en las mejores mesas del mundo.

Sancha-entre-Hojas

“SI me preguntaras si hoy tenemos mejores uvas…

.- Van y vienes los suscriptores Atkin, Suckling, Luis Gutiérrez… repartiendo premios y dando galardones. ¿Dónde pones tú el acento?

Hay que mirar al terroir. Nos hemos dejado llevar mucho por la técnica. Hemos hecho un avance importante en las bodegas, en equipamiento y tecnología, en enólogos (hay bodegas que tienen entre 8 y 10 enólogos), y con seguridad tenemos vinos mucho mejores que hace 30 años, pero si me preguntaras si hoy tenemos mejores uvas…

.- Te lo pregunto. ¿Tenemos hoy mejores uvas que hace 30 años?

Tengo serias dudas. Creo que hemos abandonado la viticultura, que ha sido la hermana pobre de la enología, y donde tenemos que seguir apostado es por mejorar las viñas viejas y avanzar en desarrollar material vegetal que sea menos productivo y con técnicas más respetuosas con el medio ambiente. Ese va a ser el camino del futuro. La viticultura no puede seguir siendo la hermana pobre de la enología.

En-su-bodega

EN SU CASO, Viticultura y Enología están hermanadas en pie de igualdad.

.- Suena contradictorio lo que dices, como si fuera casi un contrasentido: “Mejores Vinos y Peores Uvas”.

Es así porque la bodega y el campo no han avanzado de igual manera. Hemos sacado muchísimo partido a las uvas que tenemos, pero no hemos avanzado en la calidad de las uvas. La mayoría de los cambios que se han dado en la viticultura han ido encaminados a desarrollar clones de Tempranillo más productivos, a desarrollar técnicas de riego para aumentar la producción…

Y no a desarrollar fundamentalmente qué ventajas tiene la uva de la viña vieja. Una evidencia de todo esto es que ya hay más de 80 tesis doctorales sobre el riego del viñedo.

Caja-en-Campo

¿HASTA dónde llega el viticultor / y dónde empieza el profesor?

.- Me va a costar en tus declaraciones saber dónde acaba el viticultor y donde empieza el doctor en enología y el profesor

Soy viticultor, pero pienso como profesor. Y soy profesor, pero también pienso como viticultor. No soy capaz de separarlo ni yo mismo. Pero nuestro alumnado de la Universidad lo tiene claro, sabiendo distinguir quién toca de oído y quién conoce la partitura.

14 Comentarios

  1. Amelia

    Mi admirado Juan Carlos Sancha, un día me dijo que no era “mueblista”, o sea… que no trabajaba en la madera. Cada vez me gusta más su filosofía.

    Su última creación Cerro la Isa, es uno de los vinos que más me han impresionado últimamente. Absolutamente singular, producto de ese respeto a la tierra y esa filosofía.

    Enhorabuena Juan Carlos!! y a Julio por contarlo.

    01-Dic-19 · 10:05 pm | Permalink
  2. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Amelia. Un cordial abrazo.

    01-Dic-19 · 11:18 pm | Permalink
  3. Arene Amezaga

    Digamos que la fuerza combinada del viticultor campesino más el profesor de universidad me ha variado de manera importante la mirada. Cada vez que él habla en sus respuestas, se produce en mí un silencio de escucha. Mil gracias, señor Sancha!

    01-Dic-19 · 11:44 pm | Permalink
  4. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Arene Amezaga. Saludos cordiales.

    01-Dic-19 · 11:46 pm | Permalink
  5. Alfred Ferris Garcia

    Sensibilidad y conocimiento combinados
    ¡Fantástico!

    Sancha , y afortunadamente otros muchos a uno y otro lado del Ebro en esta zona, sabe cuáles son los puntos fuertes que ayudan a producir vinos diferenciados y de calidad:
    -variedades y clones elegidos por su calidad y no por su cantidad
    -viñas viejas y marcos estrechos de plantación
    -parcelas y parajes con personalidad y con alma
    -manejos respetuosos y ecológicos
    -la importancia de la viña, al menos al mismo nivel sino por encima, de la “barrica”

    Solo añado que esas viñas viejas que algunos trabajamos por estos lares no van a durar eternamente. Y que, por lo tanto, lo nuevo que se plante tiene que ir en la misma línea, dentro de la misma filosofía: marcos estrechos de plantación de cepas y clones de calidad en secano, con manejos “sensibles” o ecológicos y apuestas por parcelas, parajes y paisajes a pequeña escala y con alma.

    ¡Enhorabuena!

    02-Dic-19 · 4:26 am | Permalink
  6. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Alfred Ferris Garcia. Un cordial abrazo.

    02-Dic-19 · 6:33 am | Permalink
  7. José Manuel Calleja

    He tenido la fortuna de coincidir con Sancha en numerosas ocasiones y siempre no he podido más que aprender de sus palabras y admirar su pasión por lo que hace, y conocimiento. La visita a su bodega, muy recomendable.

    02-Dic-19 · 9:55 am | Permalink
  8. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, José Manuel Calleja. Saludos!

    02-Dic-19 · 7:33 pm | Permalink
  9. Miguel Puig

    Juan Carlos: cuando visitamos tu bodega y nos diste a probar tu buen vino blanco, pudimos comprobar tu pasión por todo lo que rodea al vino.
    Hace ya unos años q bebemos cada día tu Ad Libitum; todo un placer.
    Enhorabuena por este merecido premio.
    Soy del grupo d amigos catalanes.

    Un cordial saludo.

    02-Dic-19 · 11:31 pm | Permalink
  10. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Miguel Puig. Saludos cordiales.

    02-Dic-19 · 11:46 pm | Permalink
  11. Luis Álvarez

    Juan Carlos Sancha: viticultor singular, apasionado del terruño, “terroir-ista de la garnacha”. De Sancha, santo y bañejo. Hoy ya para muchos, personaje ilustre de Baños de Río Tobía.
    Enhorabuena!

    04-Dic-19 · 12:49 am | Permalink
  12. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Luis Álvarez. Saludos cordiales.

    04-Dic-19 · 12:50 am | Permalink
  13. Fulgencio (Alella)

    Extraordinaria entrevista. Juan Carlos, en Catalunya nos encanta tu maturana. Sigue con tus logros en cepas viejas y que no desaparezcan más, sino al contrario. Ahí esta la sabieza!!!

    04-Dic-19 · 12:43 pm | Permalink
  14. Blog Rioja Alavesa

    Muchas gracias, Fulgencio. Saludos cordiales.

    04-Dic-19 · 2:27 pm | Permalink

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